變種病毒9月現蹤 感染倫敦近2/3新增確診

英國倫敦的乘客在當地時間20日登上開往法國巴黎的歐洲之星列車,由於爆發新疫情,這是法國禁止列車入境前最後一班車。

就在疫苗讓人們心生走出2019冠狀病毒疾病(COVID-19)疫情希望之際,英國與南非卻出現傳染力變強的新型變種。英國變種病毒是9月發現,目前倫敦約2/3新增確診都是變種病毒。

根據最新數據,英國20日新增3萬5928人確診,是有紀錄以來最高單日確診人數。倫敦各火車站湧進滿是想離開倫敦的民眾,想躲過即將生效的嚴格封城令;歐盟多國20日相繼宣布暫時禁止英國客機入境,包括愛爾蘭、德國、法國、義大利、荷蘭與比利時。

英國廣播公司(BBC)報導,新變種病毒VUI(The first Variant Under Investigation in December 2020)在9月首次被發現。直到11月,倫敦約有1/4新確診病例感染新變種病毒。到了12月中旬,比例提升至近2/3。

全英國都發現新變種病毒的蹤跡,除了北愛爾蘭,尤其倫敦、英格蘭東南部及東部最多。根據監控病毒基因組的Nextstrain,目前丹麥和澳洲的新變種病毒來自英國。

「紐約時報」引述在南非發現病毒的科學家指出,南非也出現類似的變種新型冠狀病毒,其中一個突變形態與英國變種病毒相同。南非的變種病毒會被發現,是11月中以來分析基因序列,發現高達90%樣本均是變種病毒。

科學家對病毒突變感到憂心卻不意外,各國研究人員自疫情全球大流行以來,已記錄到數千次病毒裡基因物質出現細微變化。隨疫苗開始施打加上具有免疫力的人群愈來愈多,讓病毒益發難以生存,研究人員預期病毒會「變法圖生存」以更易傳播或避開免疫系統偵測。

身兼政府科學顧問的蘇格蘭聖安德魯大學傳染病專家賽維克(Muge Cevik)表示,英國的變種病毒約有20 項突變,包括病毒鎖定人體細胞感染的幾個機制,讓變種病毒能更有效複製與傳染,但官方所謂傳染力增強70%,只是模型推估而來,尚未經實驗證實,因此也不排除是人們的行為讓病毒更易傳染。

英國出現變種病毒也讓人憂心會否削弱剛上市的疫苗,但好幾位專家都認為,病毒要進化到能讓疫苗失效,得花好幾年而非幾個月就能辦到。

西雅圖的賀勤森癌症研究中心(Fred Hutchinson Cancer Research Center)進化生物學家布倫(Jesse Bloom)說:「不用擔心會出現病毒一突變,瞬間就讓所有免疫與抗體失效這種事。」

瑞士伯恩大學分子流行病學家何克洛夫(Emma Hodcroft)表示,只要能在1年左右讓60%的人口擁有免疫,同時保持新增病例下滑,就能讓病毒顯著突變的機率降至最低。

同為賀勤森研究中心的進化生物學家貝德福(Trevor Bedford)表示,科學家依例都會監控流感病毒以更新疫苗,對新型冠狀病毒也應會比照辦理。

貝德福還說,另一好消息是輝瑞-BNT疫苗、莫德納(Moderna)疫苗所使用的技術,比傳統疫苗更易於調整與升級,兩款疫苗都能產生強大免疫反應,在病毒耗費多年、突變多次前,都不需修改。中央社1221

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