毅力號採得火星岩石樣本 發現古代微生物潛在跡象

美國NASA火星探測車「毅力號」探測到迄今為止濃度最高的有機分子,這可能意味古代曾有微生物存在。

美國國家航空暨太空總署的火星探測車「毅力號」探測到迄今為止濃度最高的有機分子,這可能意味古代曾有微生物存在,科學家迫不及待想迎接相關岩石樣本回到地球以確認此事。

法新社報導,雖然火星上過去也曾發現過有機物,但這一新發現被認為希望特別大,因為它來自一個沉積物和鹽分的沉澱湖中區域,這些條件可能有利出現生命。

太空總署(NASA)將研究自毅力號(Perseverance)取回樣本的科學家舒斯特(David Shuster)在簡報中告訴記者:「持平而論,這些將是或已經是我們迄今採集到最有價值的岩石樣本。」

有機分子是主要由碳組成的化合物,成分通常包括氫和氧,但有時也包括其他元素,並非總是透過生物過程製造。

要進一步分析和作出結論,都必須等到執行火星樣本返回(Mars Sample Return)任務,這是NASA和歐洲太空總署(ESA)為了帶回岩石樣本合作的任務,訂於2033年執行。

被暱稱為「裴西」(Percy)的毅力號火星探測車,2021年2月降落在火星的杰哲羅隕石坑(Jezero Crater),主要任務是採集可能包含古代生命跡象或帶有火星地質、過去氣候特徵的樣本。

毅力號正在探索的三角洲形成於35億年前,它目前正在那裡調查沉積岩,這些岩石由沉積在當時含水環境中的各種大小顆粒形成。

毅力號從一塊被稱為「野貓嶺」(Wildcat Ridge)的1公尺寬岩石採集到2個樣本,並在7月20日磨掉它的一些表面,再以紫外線光譜儀器分析。

分析結果發現一類名為芳香烴(aromatics)的有機分子,這種分子在生物化學中扮演關鍵角色。

NASA天體生物學家夏瑪(Sunanda Sharma)表示:「這是一種在其他星球上尋找潛在生命跡象的尋寶遊戲。有機物就是一條線索,而且我們取得的線索愈來愈強而有力…我個人認為這些結果非常感人,這感覺就像我們在非常關鍵的時刻,在對的地方、使用對的工具。」

過去也曾在火星上找到其他與生命存在可能性有關的誘人線索,像是毅力號的前身「好奇號」(Curiosity)曾反覆地探測到甲烷。不過,甲烷在地球上雖是微生物的消化副產品,它也可以由不涉及生物的熱反應所生成。中央社0916

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