日探測器登「龍宮」 探太陽系起源

日本「宇宙航空研究開發機構」廿二日舉行記者會,由副教授津田雄一解說「隼鳥二號」甫登陸小行星「龍宮」時的影像。

日本「宇宙航空研究開發機構」(JAXA)宣布,其二○一四年十二月發射的小行星探測器「隼鳥二號」,廿二日約清晨六點半(均以台灣時間表示)成功降落在距離地球達三.四億公里的小行星「龍宮」上。若能夠順利採集龍宮上的沙粒和岩石,將是繼「隼鳥一號」○五年登陸並採集小行星「系川」上的砂石以來,全球第二個成功的案例。

小行星的岩石存留太陽系四十六億年前誕生時的痕跡,可謂「時空膠囊」,有助解開宇宙構成與生命起源之謎。藉由隼鳥二號採集的樣本,若其物質與地球上的一致,將有助證明太古時代,小行星衝撞地球,促使地球誕生生命及海洋的假說。

隼鳥二號去年六月到達龍宮附近,去年十月首次試圖降落,但在發現龍宮表面有許多逾六十公分高的岩石後作罷,JAXA即檢討其著陸地點及引導方法。其廿一日開始從距離龍宮廿公里的高度下降,廿二日清晨六點十四分到達約五百公尺高度,最後選定一個直徑僅六公尺的圓形區域登陸,相當於降落在棒球場的投手丘。其成功登陸後不久就上升,在距離龍宮廿公里高度待命。

嘗試採集龍宮內部物質

JAXA教授久保田孝興奮地表示,「任務完美達成」。龍宮的直徑僅九百公尺,隼鳥二號登陸時,按計畫從機體下部、長一公尺的筒狀裝置,朝龍宮表面發射子彈般的金屬球體,採集粉碎的岩石和揚起的沙塵顆粒。

包括這次,隼鳥二號在七月底前預定登陸龍宮三次,接下來將以把金屬片打入龍宮表面的方法,製造人工隕石坑,嘗試採集龍宮內部的物質。其計畫二○二○年底返回地球,降落在澳大利亞的南澳州烏麥拉(Woomera),整個任務耗資近三百億日圓(約八十四.五億台幣)。龍宮的大小約一台大電冰箱、重約六百公斤,配備太陽能電池板,以其攝影機及感測設備觀測龍宮表面,去年十月並向龍宮表面投下兩具微型漫遊機器人「智慧女神」(MINERVA-II)和一輛法國、德國合製的「小行星地表探測車」(MASCOT)。自由時報0222

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