2025抵達水星 歐日探測器升空

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日本與歐洲合作探勘水星的「貝皮可倫坡號」,於法屬圭亞那庫魯市(Kourou),由亞利安五號(Ariane 5)火箭搭載發射升空。

日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)與歐洲太空總署(ESA)合作的「貝皮可倫坡號」(BepiColombo)水星探測太空船二十日在南美洲法屬圭亞那發射升空,攜帶兩枚探測器(軌道衛星)展開九十億公里、長達七年的漫長航程,預計於二○二五年底抵達水星。科學家指出,該計畫旨在揭露水星的神秘面紗,探究其核心是液態還是固態,以及太陽系如何形成。

水星是太陽系最小、距離太陽最近的行星,人類只探測過水星兩次,都是由美國航太總署(NASA)進行,第一次是一九七三年發射的「水手十號」,第二次是在二○○四年發射、二○一五年結束任務的「信使號」。前述任務發現水星居然有磁場,以及稀薄的大氣層。「貝皮可倫坡號」定於二○二五年十二月進入水星附近軌道,於二○二六年初與探測器分離開始作業,該計畫共耗資十六億歐元(約五百七十億台幣)。

水星的未解之謎包括,為何其核心佔質量五十五%,而更大的地球核心僅占三十%?行星的磁場只會在液態核心的狀況下產生,但水星如此小,其核心早該像火星一樣冷卻變硬。天文學界猜測,水星可能在年輕時遭遇強烈撞擊,其地表上的巨大坑洞就是證據。

「貝皮可倫坡號」取名自參與水手十號任務的義大利科學家可倫坡(Giuseppe Colombo),他的暱稱就是貝皮。這艘太空船由三部分組成,包括由ESA打造的「水星傳輸艙」和兩枚探測器。當「水星傳輸艙」抵達水星附近軌道後,將卸掉一個保護遮陽板,發射日製「水星磁層軌道器」(MPO)及歐製「水星行星軌道器」(MMO)。之後,兩枚探測器將各自從不同軌道獨立調查水星表面及磁場。

「貝皮可倫坡號」探測水星需克服兩大障礙,第一就是水星距離太陽很近,僅有五千八百萬公里,因此表面溫度極高,但水星表面又溫差懸殊,向陽面熱達攝氏四百三十度,陰暗處則冷至攝氏零下一百八十度,而探測器不過數十分鐘就會飛越兩端,但是所裝備的器材必須在室溫下操作。為此MPO將每分鐘旋轉十五次,避免遭燒烤。MMO則由多層特殊毯子包覆,並有散熱器保護。

須克服水星溫差、太陽引力

另外,太陽的強烈引力也是一大難題。太空船去水星其實很容易,直飛數月即可抵達,但問題是停不下來,因為水星太小,太空船會遭太陽引力捲入,因此需採橢圓形路徑航行,多次行經金星及水星,才能進入水星軌道。所以「貝皮可倫坡號」將採一次飛越地球、兩次飛越金星、六次飛越水星的方式,藉由星球引力改變下一步方向。自由時報1020

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