陳春帆>長生不老之迷

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跟據西遊記, 許多妖魔認為吃了唐僧之肉可長生不老。 唐僧三藏西行取經時, 途中遇到不少妖魔鬼怪, 都極欲捉拿唐僧吃其肉, 以求長生。 極想長生不老的秦始皇花了大額經費, 派遣徐福帶了三千童男童女, 三年谷物, 衣裳, 耕具及三佰名專業技工去日本尋找長生不老之靈藥, 找了幾十年也找不到任何長生不老不死之仙藥。 他們不敢回去見暴虐獨裁的秦始皇, 就留住日本, 把當時中國的高度之文明傳授給日本人。 雖然夢寐以求的長生不死仙藥沒找到, 可是大大地是高日本人的文化, 農耕技術與生活水準。

人体衰老是自然現象, 無可避免。 人老就漸漸步入髮蒼蒼, 視茫茫, 耳聾聾, 這是生活中的「老」。 衰老是一般指人体各器官功能逐漸普遍降低的過程, 体內活細胞功能下降, 新陳代謝逐漸失調, 導致身體器官功能衰弱。 腦, 心, 肺, 腎, 內分泌功能降低, 記憶減退, 智力障礙, 行動遲緩, 糊裡糊塗, 視力不佳等等。 特別是眼視調節能力的減弱最能反映衰老的程度。 有二位衰老的婦人, 駕車進城, 駕車婦人連闖了二紅燈, 當她再闖過第三紅燈時, 在旁的老婦才慢慢地說: 「妳已闖了三紅燈, 是否不想活了!」。 駕車老婦吃警地說: 「是我在開車嗎? 」。 一記憶衰退老者, 每日過著迷迷糊糊快樂的生活, 從不知星期幾。 但是他每看到一大串報紙(星期天)送來的日子, 就知道是要整裝上教堂的最快樂日了。

衰老是正常生理過程, 但是衰老速度因人而異。 細胞成熟, 行使功能之後, 它們都要走向衰老而最終死亡之命運。 細胞總體的衰老, 導致個體的老化, 終致死亡。 死亡的三大原因包括老化, 疫病與創傷。 個體的成長, 由一個受精卵經億萬次的細胞分裂而成, 細胞每次分裂, 其細胞內的遺傳信息裁体(DNA) 先複制再傳給兩個子細胞。 使每個子細胞都具有與母細胞相同的全套遺傳基因。 每個細胞有25,000基因在DNA。 這些基因控制所有的生身功能。 細胞內染色體DNA每複制一次, 其位於末端的端粒(染色粒, Telomere) 就變短一些。 當端粒減短到一定長度時, 細胞便停止分裂。 開始而進入衰老與死亡期。 端粒的縮短可以說是細胞壽終正寢的根源。 正常的端粒有保護染色體的完整性與穩定性。 但是端粒縮短, 染色體DNA就易受損, 失去功能而漸漸衰老。

細胞能分裂的次數與端粒長短有關。 正常細胞分裂次數越多, 端粒就越短, 最後停止分裂而死亡。 腫瘤細胞分裂時, 其端粒的長度不隨著細胞分裂之次數而變短。 端粒不變短的癌細胞, 可無止境地分裂, 快速產生極多數的子細胞而成腫瘤。 癌細胞中的端粒長度不因分裂而變短。 故能一直繼續分裂, 不衰老也不死亡。 所產生極多的癌細胞使用甚多的養份與氧氣, 使憐近的正常細胞缺養份, 缺氧氧而無法生存。 造成細胞, 組織, 器官的損傷。 甚至個體的死亡。

細胞不衰老不死亡的現象與細胞分裂時端粒不變短有直接關係。 這種現象引起一些生物學家的興趣。 想找出使細胞分裂時, 如何避免端粒縮短的妙方。 再以細胞不衰老的妙方來延年益壽。 人體不同組織與器官的衰老速度不一。 其衰老對不同器官系統的影響也不一樣。 免疫系統在二十餘歲就開始衰老, 消化系統的功能到了六十多歲時, 還與年輕人不相上下。 有些異想天開的生物學家就積極地研究想找出能避免或減緩端粒縮短的機制。 希望應用於那些易於衰老的器官, 以供延年益壽, 若應用於個体, 可能使個人長生不老。 目前雖然沒有科學証據可顯示有任何延年長生不老之道。 但是在有些動物實驗似乎有點描頭。 一種天然植物酚(Resveratrol) 似可延長果蠅, 小線蟲(Nematode worm) 與小魚之壽命。 是否真正延長壽命尚不能証實。 因為Resveratrol 有抗癌, 抗炎與降血醣之作用, 也許這些作用使實驗動物活得較久, 而非真正的延壽長生。 經枓學家們不斷研究將來或許可能找出延壽之法。 但是要找出真能長生不死之萬靈丹可說是遙遙無期的。

有些生物學家認為衰老的禍首是體內的自由基。 如超氧化物陰離子, 過氧化氫等。 這些因具有不成對的電子而變為活潑而不穩定的活性氧。 它們易與細胞的蛋白質, 染色體起作用而其破壞結構, 導致損傷乃至死亡。 自由基過多會使血管硬化, 細胞代謝緩慢, 製造皮膚老斑, 引起器官病變而老化。 目前自由基的研究已成熱門科學, 極欲找出控制自由基的機制。 過多自由基雖有害, 但適量的自由基可幫助免疫系統追殺入侵的病菌。 適度地控制體內自由基之量, 可增加免疫力, 有效地減低細胞損傷延緩老化。

衰老死亡雖無可避免。 但如能盡量遠離疫病, 創傷, 污染環境。 吸取適度營養, 維持樂觀生活心態, 運動鍛練身体, 不嗜煙酒, 的確可增強體質,延緩衰老。 有朝一日, 科學家也許會能有效地控制自由基之作用, 保持體內自由基之平衝。 得以延年益壽。 但是真正要長生不老恐怕只是天方夜譚的神話吧!

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